〈鉅亨看世界〉美國硬幣突然不夠用

美國硬幣突然不夠用(圖:AFP)
美國硬幣突然不夠用(圖:AFP)

新冠肺炎 (COVID-19) 疫情在美國延燒不退,也衍生了一些新的麻煩,例如流通用的硬幣短缺。

這聽起來略顯奇怪,但卻是實情,全美各地的速食店、超商、銀行及其他較常使用現金的地點,都警告顧客有現金缺短問題,要求客戶自備零錢。

這到底是怎麼回事呢?

專家說應稱為流動中斷

美國聯準會在 6 月 11 日發布聲明,承認由於 COVID-19 疫情,「美國硬幣的正常流通模式」已經遭到破壞。 

聯準會表示,在過去的幾個月,從存款機構到聯準會,硬幣存款均大幅下降,另一方面,出於疫情期間保護員工的原因,美國造幣廠的硬幣產量也減少。聯準會正在多方面處置,以減輕這一情況可能帶來的衝擊。

部分咖啡店零錢不足 (圖: AFP)
部分咖啡店零錢不足 (圖: AFP)

哥倫比亞大學商學院金融系助理教授 Yiming Ma 表示,「短缺」並不是形容當前情勢一個準確的用詞,更好的說法是流通中斷,遭到破壞。而這也意味著,一旦恢復流通,這些干擾就會緩解。

Ma 表示,造成這種情況的原因,是採用硬幣交易的企業,例如自助洗衣店、自動售貨機和洗車場,受到疫情影響而關閉,這些企業使是硬幣回到銀行,以重新分配回實體經濟的關鍵組成部分。由於它們沒有收到硬幣,所以回流經濟的硬幣大為減少。

內華達大學拉斯維加斯分校商業與經濟研究中心主任 Stephen Miller 表示,硬幣的流通速度不足以滿足需求。在疫情期間,人們只會呆在家裡,零售購買發生了很大變化,使用的硬幣量也大為減少。

聯準會 7 月成立了美國硬幣工作組,以緩解硬幣短缺並採取行動,工作組由近 20 個人組成,代表聯準會、美國鑄幣廠、美國銀行家協會,美國獨立社區銀行家等組織。預計 8 月初開會分享建議,以尋求可行的步驟,解決當前的難題。

上個月,聯準會銀行開始從現有硬幣庫存中向銀行分配資金,這是一項臨時措施。

(圖: AFP)
(圖: AFP)

聯準會認為,當經濟重新開放,硬幣供應將恢復正常流通模式,硬幣庫存問題將得到解決。

硬幣流動情況值得強調嗎?

聯準會主席鮑威爾 (Jerome Powell) 上個月在國會表示,銀行正因硬幣流動不足而感到痛苦,聯準會正協議鑄幣廠加大供應,同時官方認為這還是個暫時性的問題。

Miller 表示,現在真正的問題不在於硬幣的數量不足,但是有更多的硬幣留在家中,而不是在整個經濟中流通。 

但由於銀行硬幣供應量低於正常水準,銀行被迫以更審慎的態度,決定向企業供應多少硬幣。其結果就是,各地的加油站等小商店,可能希望兌換客戶手上的零錢,或要求客戶支付零錢。

儘管缺少可用的硬幣可能聽起來很嚇人,但現有研究可能表明,這對美國日常經濟的干擾有限。據舊金山 Fed 分行報告,信用卡和簽帳金融卡占 2018 年付款的 51%,消費者使用現金僅占總付款額的 26%,並且大部分現金用於 10 美元以下的付款。

但這並不是說,這不會造成生活上的不便。

Northpointe Bank 存款銀行副總裁 Bill Clancy 說,硬幣短缺可能嚴重影響無法使用銀行帳戶、信用卡或簽帳金融卡的個人。

許多美國人無法使用信用卡 (圖: AFP)
許多美國人無法使用信用卡 (圖: AFP)

Clancy 表示,他擔心那些不太富裕並且沒有資格獲得支票帳戶的人,因為現金是他們的唯一選擇,當企業不收現金或無法找零時,會讓他們無法如同平時那樣花錢,帶來生活的困擾。

根據聯準會 2019 年的報告,2018 年約有 6% 的美國成年人沒有銀行帳戶。另外 16% 的人在銀行資金不足,這意味著他們在銀行有帳戶,但也使用其他服務。Clancy 指出,這會帶來負面影響的連鎖效應。

硬幣流通問題如何解決?

截至目前,很難說出當前的硬幣短缺何時會結束。聯準會建議銀行和其他存託機構,只訂購其絕對需要的硬幣。

Ma 認為,聯準會應該需要仔細計畫,純向經濟中注入更多硬幣,不一定會到最需要那些人。

從鑄幣廠的角度,目前供應已在回復正常。發言人 Michael White 稱,鑄幣廠已經有望在 2020 年剩餘時間內每月生產 16.5 億枚硬幣,相當於 198 億枚流通硬幣的生產水準。相較之下,2019 年生產了 124 億枚流通硬幣。

流通硬幣的匱乏並非首次出現,在 1999 年,由於發生「1 分錢錢荒」,迫使一些企業向客戶尋求硬幣。

威爾明頓大學經濟學助理教授 Daniel Soques 表示,雖然擺脫現金和硬幣不是壞事,但轉向全數位化,對金融低端的人士仍會造成損害,而他們原本就處在不利地位。


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