〈鉅亨看世界〉象群死亡成謎

在非洲南部人口約 200 萬人的波札那共和國,過去兩個月出現數百頭大象離奇死亡的事件,他們正聯合其他國家的實驗室,試圖解決這個謎團。

慈善機構「國家公園救助組織 (National Park Rescue)」的 Niall McCann 博士表示,自 5 月初以來,在波札那的 Okavango 三角洲,已經發現 350 多頭大象的屍體。

沒有人知道這些大象為何死亡,但這些大象死狀特別,許多是臉朝下倒下,另外,也有人看到其他大象轉圈走動,似乎神經系統遭到攻擊。在這麼短時間內,出現這樣大量的死亡情況,更是前所未見的。

波札那政府說,沒有人知道這些大象死亡的原因,目前已將死亡大象的檢體,交由加拿大、南非及辛巴威的實驗室了解原因,但結果恐怕需要幾週時間才能出來。

大象數量最多的國家

目前非洲大象數量仍在不斷減少,而波札那的大象數量,總數超過 13 萬頭,約占全非的 3 分之一,堪稱全球大象數量最多的國家。

象群尋找水源(圖:AFP)
象群尋找水源 (圖: AFP)

McCann 指出,當地環保人士最早在 5 月初,就提醒政府這個現象,當時他們在三角洲上空飛行巡視。

McCann 表示,在當地 3 小時的飛行中,就已經發現 169 頭大象屍體,這情況相當驚人。經過 1 個月的進一步調查,發現更多的大象屍體,總數超過 350 頭。

當地消息人士說,6 月份的死亡情況劇增,其中 70% 的大象屍體都位在水坑附近。

McCann 說;「這不是由於乾旱的原因,卻造成這麼多大象死亡,這絕對是史無前例的。」

初步排除盜獵或中毒

過去大象死亡的原因,很大部分是盜獵者所為,但是基於這些大象的象牙並未被取走,政府初步已排除此一可能性。

McCann 表示,由於死掉的只有大象,其他動物未見異狀,這也可以排除是盜獵者使用氰化物,因為如果是這樣,其他動物也會遭殃。

過去還曾出現天然炭疽中毒,造成象群死亡的案例,去年在波札那,至少有 100 頭大象因此死亡,但這一原因也暫時排除。

波札那區域野生動物負責人 Dimakatso Ntshebe 表示,政府當局已經進行過炭疽病的檢測,結果呈現陰性,而其他中毒的因素也可以排除,如果是中毒的話,其他以大象屍體為食的食腐動物也會死亡,但並非如此。

據當地報導稱,大象死亡的情況發生在所有年齡層及性別,有幾隻活著的大象顯得虛弱無力,這說明未來幾週還可能有更多的大象死亡。此外,環保人士認為,由於屍體不是那麼容易發現,實際死亡的大象可能更多。

有可能演變為公衛問題

到目前為止,這看來還是動物生態面臨的危機,但 McCann 擔心,若不認真探究原因,它仍可能衍生成為公共衛生問題。

大象死亡問題仍是謎團(圖:AFP)
大象死亡問題仍是謎團 (圖: AFP)

McCann 指出,雖然象牙還在,也不能因此完全排除是盜獵者所為。去年波札那取消了 2014 年實施的禁捕大象令,並引來國際社會的強列抗議。此外,致死的原因還可能是大象特有的寄生蟲,甚至是 COVID-19。

McCann 表示,如果是疾病所致,在不知道傳染源的情況下,都不可能排除疾病跨種傳給人類的可能性,就像當前的 COVID-19 疫情,最初可能就是由動物傳染給人類。特別是,要是致病原因在水源或土壤中,這種情況更可能出現。

目前還沒有鄰國大象死亡的報導。

倫敦 Environmental Investigation Agency 執行董事 Mary Rice 表示,令人憂心的是,人們缺乏解決此一問題的緊迫感,並拖延將檢體送往實驗室檢測,這可能讓問題變得更加嚴重。

在國際自然保護聯盟 (IUCN) 的瀕危物種紅色名錄中,非洲象被歸為易危物種 (Vulnerable species),代表中期內可能有比較高的滅絕威脅。根據 2016 年所做的泛非洲調查,發現在 2007 年至 2014 年的 7 年中,非洲象數量至少少了 30%,或 14.4 萬頭。