〈鉅亨看世界〉美西已出現「特大乾旱」?

美西已出現「特大乾旱」?(圖:AFP)
美西已出現「特大乾旱」?(圖:AFP)

今年全球危機重重,特別是 COVID-19(新冠肺炎) 疫情爆發以來,人們聚焦於關注防疫政策對正常生活的影響,以及其所帶來的經濟嚴重衰退,但一些潛在危機仍在悄悄發生,其中之一,是美國的長期乾旱。

近期有研究發現,美國西部大部分地區長達 20 年的乾旱,正逐漸演變成 1200 年來最嚴重的特大乾旱 (megadrought)。本週發表於《科學》期刊的論文指出,這種歷史性旱災有一半左右,歸因於人為的全球變暖。

研究人員說,本次的特大乾旱源起於 2000 年,目前仍在持續。而在全球氣候變暖的效應之下,使乾旱更為嚴重。

乾旱打擊農業 (圖: AFP)
乾旱打擊農業 (圖: AFP)

不過,一些抱持謹慎態度的專家認為,目前美西的乾旱還未到達定義的特大乾旱等級,因此仍待觀察。

什麼是特大乾旱?

乾旱事件時有所聞,有些乾旱為時長達數年甚至數十年,北美的特大乾旱,特指那些長達數十年的事件,帶來人們生活及農業上的危害。

報告作者指出,在美國西部自西元 800-2018 年期間,大約發生了 40 次乾旱事件。其中僅有 4 次滿足大乾旱的標準,分別出現在 800 年代後期、1100 年代中期、1200 年代和 1500 年代後期。

為了進行本次乾旱與過去的旱災比較,研究人員在奧勒岡州、懷俄明州,一直到加州及新墨西哥州的 9 州區域,再加上西南部蒙大拿州的一小部分以及墨西哥北部的部分地區,比較數千個樹木年輪,以了解自 2000 年開始的旱季 (除 2019 年濕季外) 和之前的 4 次特大乾旱有何不同。

氣候變遷讓乾旱更嚴重 (圖: AFP)
氣候變遷讓乾旱更嚴重 (圖: AFP)

他們以土壤濕度為關鍵指標,發現只有另一種乾旱同樣嚴重,甚至可能稍大。它始於 1575 年,於 1620 年結束。

研究的主要作者,哥倫比亞大學生物氣候學家 Park Williams 指出,現在正在發生的乾旱,是「進入現代社會以來最嚴重的」。

Williams 表示,這二十年的乾旱情況,堪比所有 4 次特大乾旱前 20 年的情況,實際上,它更像最嚴重的兩次。

是否起因於人為破壞?

作者說,毫無疑問,當前的乾旱情況是自然事件,但氣候變遷正在使情況更加惡化。

Williams 指出,當發生聖嬰或反聖嬰現象時,美國西南部和墨西哥北部會變得乾燥,這就是過去 20 年的情況,這種氣候變遷狀況,加劇了當前的乾旱。

報告作者認為,自 2000 年以來,美國西部的溫度上升了 1.2°C。更熱的空氣讓水分被逐出地面,因此氣候變遷,可能對事件的嚴重程度及速度帶來一半的影響。

目前任職哥倫比亞大學和美國 NASA 的共同作者 Benjamin Cook 表示,這次特大乾旱會不會是史上最嚴重的一次,相對來說不是那麼重要,更值得關注的是,由於氣候變遷,造成情況要糟得多。

Williams 表示,我們正慢慢演變成一個愈來愈乾燥的世界。

大乾旱有什麼影響?

報告作者說,這一地區兩個最重要的水庫,鮑威爾湖和米德湖在乾旱期間都急劇萎縮。整個地區的野火面積正在增加。

Williams 表示,在任何一年中,森林面積的燃燒都比專家在 40 年前的預期多十倍。

林木因乾旱與火災受創 (圖: AFP)
林木因乾旱與火災受創 (圖: AFP)

為因對乾旱對農業的影響,人們使用更多的地下水,來進行灌溉。而乾旱持續的時間愈長,人們正在挖掘的儲備就愈深,它們需要很長時間才能得到補充。

科學家是否完全同意特大乾旱正展開?

基於歷史上其他特大乾旱至少持續 28 年,許多人認為,目前宣稱特大乾旱進行中,仍為時過早。

美國國家大氣研究中心氣候科學家 Clara Deser 表示,儘管這項研究很好,但她認為深乾旱還需要持續十年左右的時間,才能被視為「特大乾旱」。

Williams 說,他理解這種擔憂,這就是為什麼這項研究稱這是「即將發生的特大乾旱」。他指出,乾旱還在繼續,已經有 21 年了。

但是,即使是那些不同意這一觀點的人,也承認這一地區存在水資源壓力,並且這種情況,將來可能會變得更糟。

美國國家大氣研究中心科學家 Angeline Pendergrass 表示,無論美國西部是否達到某種特定標籤事件的門檻,明顯的是,水是美國西部必不可少的資源,而且是不穩定的,而現在看來氣候的變化正讓情況變得更糟。


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